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HAIL AND FAREWELL: UM ROBÔ DA TERRA MORRE EM MERCÚRIO HOJE

ANDY CALLOWAY PERDE um amigo hoje.

Calloway é a operação missões gerente-o "MOM" -para Messenger, uma nave espacial uncrewed que tem, por quatro anos, orbitou Mercury, 48.000 mil milhas de distância. Ele tem sido essencialmente o hub projeto. Cada dia, ele e sua equipe com a interface de engenheiros, cientistas, gestão e, é claro, o próprio ofício. Ele ainda leva uma olhada em como ele está fazendo no fim de semana de seu laptop em casa.

Hoje, o Messenger fará uma última órbita ao redor do planeta, desaparecer por trás do outro lado, e bater em sua superfície.

Mensageiro -uma amálgama-acrônimo para Superfície de Mercúrio, Ambiente Espacial, Geo-química e Variando-suportou o clima espacial mais hostil no sistema solar. E, apesar de flares solares e ejeções de massa coronal, Calloway diz, a embarcação tem superado todos os desafios e conheceu cada solicitação.

Ele traçou um novo território, descobriu que Mercúrio encolheu sobre a sua vida útil, encontrou características geológicas novos e misteriosos, e enviado de volta dados que forçaram cientistas planetários a reconsiderar como os planetas se formaram no início do Sistema Solar. "Tem sido um tal de confiança, durável pouco nave espacial apenas fazendo tudo o que já perguntou isso", diz Calloway.

Programas espaciais tripulados e robôs da Terra têm uma saudável rivalidade-robôs viajaram mais longe de casa do que os seres humanos em várias ordens de magnitude. Quando os seres humanos relegar robôs a um status de segunda classe, é injusto, não é só para as pessoas como Calloway que dirigem as missões, mas para os próprios robôs. Estas sondas espaciais são os produtos do engenho humano e da imaginação. Eles são nossos filhos intelectual. Nós enviá-los para as estrelas como nossos proxies, e alguns deles viagem no para sempre . A maioria perecer no espaço e eles fazem isso para nós.

Após o lançamento em agosto de 2004, a missão de mensageiro teve um início hesitante. Para economizar combustível, que slingshotted em torno da Terra, Vênus (duas vezes) e Mercúrio (três vezes), alterando sua trajetória com cada " gravidade ajudar , "antes de inserir-se em órbita de Mercúrio em Março de 2011. Cada sobrevôo ensinou os seres humanos do Mensageiro como direcionar o criar mais eficientemente. Ao mesmo tempo, Calloway diz, eles sabiam que entrarem na órbita de Mercúrio estava cheia de perigos. Um calor de escudo protege instrumentos do Messenger (que é 300 graus sobre a superfície lateral ensolarado, e temperatura ambiente de uma polegada ou dois atrás na parte de trás), mas uma inclinação de uns poucos graus na direção errada teria frito os instrumentos.

Fazia mais de 30 anos desde que a Mariner 10 completou a primeira missão de reconhecimento do sistema solar interno. Antes que entrou em órbita permanente em torno do sol, Mariner passou voando Mercury, sorrindo para casa um mapa grosseiro de cerca de 40 por cento do planeta. Levou todos os intervenientes décadas para um grupo de propor um projeto que estava confiante poderia sobreviver outra missão a Mercúrio.

Calloway sabia Mensageiro pode ser a última missão de Mercury por décadas, mesmo séculos. "Nós tratamos cada sobrevôo de Mercúrio como se fosse a última chance de ver o planeta", diz ele. Durante o primeiro voo rasante em particular emoções corriam alto. Sua equipe passou meses se preparando para recolher o máximo de dados possível durante a visita de 30 horas. Uma imagem de mosaico da superfície do planeta era a garra mais esperado. "Um grupo de nós estávamos sentados na sala de controle à meia-noite quando as imagens começaram a chegar para baixo", diz Calloway. "Foi incrível pensar que éramos os primeiros seres humanos na história para ver este território."

Até à data, o Messenger enviou uma espantosa 275 mil imagens casa. Ainda assim, a missão manteve Calloway e sua equipe em seus dedos. "Esta missão tem sido non-stop com desafios de engenharia para superar", diz ele. "É a antítese de tédio." Isso se deve principalmente à proximidade de Mercúrio ao sol. Flares solares e ejeções de massa coronal, por vezes, têm causado pouco vira (interruptores entre 0 e 1 ou 1 e 0), no código da nave espacial, fazendo com que instrumentos a um mau funcionamento.

Cada vez, na Universidade Johns Hopkins a equipe sediada em Mensageiro University-tem sido capaz de levá-los on-line novamente. "É como tentar lidar com uma tempestade na Terra", diz Calloway. "Você sabe como, em geral, para lidar com uma tempestade, mas cada um é diferente em como isso afeta você."

Mas agora, finalmente, o fim está chegando, como Calloway e sua equipe sabia que seria. Gravidade do Sol tem cutucou Mensageiro para Mercury. Toda vez que ele chegou muito perto, a nave realizou uma "impulsionar" manobra, usando combustível precioso para foguete para fora. No mês passado, o combustível saiu correndo .

A equipe tinha um plano. Eles usaram o hélio pressurizado que o combustível a bordo de oferta e como o último pouco de ar em uma lata de Reddi-wip-como carburante. Manteve Messenger na órbita de um mês a mais do que a missão original tinha apontado para. "Mesmo em face de morte iminente impacto no dia 28 de março-lhe pedimos que nos dê mais um mês de operações", diz Calloway. "Ele foi impecável." A equipe ainda tem um pulso de dados de baixa altitude que eles não esperavam.

Hoje, no lado mais distante de Mercúrio, o Messenger descerá através do vento solar e atmosfera atenuada do planeta. Ele vai encontrar temperaturas tão baixas quanto -280 graus F. A superfície explodiu-sol vai se levantam; Messenger irá arrancar uma cratera 50 pés de largura. Calloway nunca vai ouvir o ofício novamente. "Vai ser surreal", diz ele.

Proxies robô da humanidade só vai ficar mais inteligente. Hoje eles são computadores construídos de propósito cravejados de pacotes de sensores. Mas a inteligência artificial como se torna mais sofisticado, assim que o robôs. Filhos da humanidade vai se espalhar por todo o sistema solar, ou não os seres humanos são com eles, nos controles. Com algumas raras exceções, nenhum desses exploradores robô nunca vai voltar.

Messenger irá viver. Os cientistas e o público será debruçado sobre dados e imagens da missão durante anos. E se a próxima missão proposta de mercúrio um projeto conjunto entre as agências espaciais européias e japonesas nomeados BepiColumbo voo -takes, pode iniciar com uma missão especial: para check-up em lugar de descanso final do Messenger, uma cratera recém-feita no quintal de nossa estrela mais próxima.

Fonte: http://www.wired.com/

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